Cubano que llegó a la antesala de Grandes Ligas recibe nueva oportunidad en el béisbol

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Durante varios años, Laz Rivera perteneció a la organización de los Medias Blancas. Foto tomada de South Side Sox.

Lázaro Rivera era muy pequeño cuando partió de Cuba rumbo a Estados Unidos junto a su familia. Este atleta, nacido el 20 de septiembre de 1994 en Pinar del Río, se crio en la Florida y allí se hizo pelotero.

Después de pasar toda su infancia y adolescencia creciendo en los diamantes, entre 2014 y 2017 tuvo su etapa colegial, durante la cual sumó un total de 111 partidos entre los Miami Hurricanes (Universidad de Miami) y los Tampa Spartans (Universidad de Tampa). En ese lapso, bateó para .387, con 31 dobletes, diez cuadrangulares y 82 carreras impulsadas.

Además de su experiencia universitaria, por entonces Laz intervino también en ligas de verano con los Battle Creek Bombers (Northwoods) y Sanford River Rats (Florida Collegiate Summer League). En esos torneos tuvo unos números combinados de .244 (54 en 221), más ocho dobles, par de jonrones y 25 compañeros fletados rumbo al plato.

Después de ver sus aptitudes, los Chicago White Sox seleccionaron a Rivera en la 28va. ronda del Draft de 2017. El pinareño permaneció en esa organización de Grandes Ligas durante seis temporadas y llegó hasta la categoría AAA.

Sin embargo, al finalizar la campaña de 2023, sin muchas aspiraciones de continuar ascendiendo camino a las Grandes Ligas con dicha franquicia, el 6 de noviembre de 2023 Laz eligió la agencia libre.

Tras unos meses sin equipo, a principios del presente febrero fue anunciado su fichaje por los Ottawa Titans de la Frontier League, competición que, junto a la American Association, la Atlantic League y la Pioneer League, forma parte del grupo de torneos independientes asociados a las Mayores.

La aspiración de los Titans para esta temporada es mejorar el sexto lugar que ocuparon el año anterior, cuando finalizaron con récord de 48-48 y no pudieron avanzar a los playoffs.

Su calendario en este 2024 comenzará el viernes 10 de mayo con la visita a los New England Knockouts. Acto seguido, se enfrentará a domicilio a New Jersey Jackals (14-16) y Sussex County Miners (17-18), antes de efectuar su primer choque como local, programado para el 21 de ese mismo mes ante los Tri-City ValleyCats.

Como parte de la División Oeste, el conjunto canadiense tendrá entre sus rivales directos hacia la postemporada a Trois-Rivières Aigles, New York Boulders y Québec Capitales. Además, en esta fase regular, programada hasta septiembre próximo, se enfrentarán a cuatro equipos del Este: Windy City Thunderbolts, Gateway Grizzlies, Schaumburg Boomers y Joliet Slammers.

Un prospecto que se quedó corto

En su paso por las Menores, Laz sumó 489 encuentros (150 de ellos en AAA) y a la defensa jugó sobre todo segunda base, además de la tercera y el campo corto.

Su mejor año fue el 2018. En ese ciclo destacó con los Kannapolis Intimidators (A), por quienes fue seleccionado All-Star de mitad de temporada en la South Atlantic League gracias a sus lideratos en average (.346) y OBP (.395).

Luego de su excelente rendimiento en Clase A, en junio de aquel año fue subido a A+ con los Winston-Salem Dash. Vistiendo esos colores bateó para .280, conectó siete bambinazos y fletó 37 carreras. Sus resultados de 2018 lo llevaron a ser elegido por los White Sox como parte de su equipo Todos Estrellas en Ligas Menores. Llegó a ser ubicado por Baseball America como el decimosexto mejor prospecto de la franquicia de la «Ciudad de los Vientos».

Luego de un 2019 difícil con los Birmingham Barons (AA) y la larga pausa que significó el 2020, en 2021 Rivera volvió con los Barons y cosechó regular línea ofensiva de .259/.322/.411, con siete dobles, cinco batazos de vuelta completa, nueve bases robadas, nueve boletos y 41 ponches.

Más adelante, en el mismo 2021, debutó en AAA con los Charlotte Knights y parecía un candidato bastante serio a dar el salto hacia las Mayores, pero su paso por ese nivel no sería el esperado.

Para 2022 tuvo un descenso en el rendimiento al participar en solo 80 choques. Jugó bastante entre la antesala y la segunda almohadilla, pero su pobre ofensiva (.237) le impidió consolidarse y ser visto como un pelotero de futuro para los White Sox.

En 2023, su último curso a las órdenes de Chicago, Rivera vio acción en 52 encuentros al servicio de los Knights. Durante esta última campaña, su promedio ofensivo fue de .231, con 34 indiscutibles, ocho dobles, par de triples triples, 17 empujadas, 15 anotadas, cinco bases robadas, 11 boletos y 43 ponches.

Los otros equipos profesionales en los que jugó hasta la fecha fueron los AZL White Sox (Rookie, 2017), Glendale Desert Dogs (Arizona Fall League, 2018) y Leones de Ponce (Liga de Béisbol Profesional de Puerto Rico, 2022).

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